Lo sviluppo del cervello nei neonati prematuri

Gran parte della crescita del cervello di un neonato si verifica durante l’ultima metà della gravidanza ei rischi di una nascita prematura variano a seconda di quanto presto nasce un bambino. I ricercatori della McMaster University dicono che gli ultimi due mesi nel grembo sono critici per correggere lo sviluppo del cervello. Secondo Brigham e l’Ospedale delle donne, un affiliato della Harvard Medical School, “Il cervello dei bambini prematuri non può sempre svilupparsi, oltre a quelli che vengono portati a termine”.

Nascita prematura definita

Il travaglio prematuro è quello che inizia prima del completamento di 37 settimane di gravidanza e le sue cause non sono pienamente comprese. Più del 70 per cento dei neonati prematuri nascono tra la gestazione 34 e 36 settimane, e la maggior parte sono il risultato di un lavoro spontaneo prematuro o la rottura del sacs amniotico che tiene il bambino. Secondo i rapporti statistici vitali nazionali del gennaio 2008, il tasso di nascita prematura è aumentato del 36 per cento dai primi anni ’80.

Crescita del cervello infantile

Secondo il numero di dicembre 2005-gennaio 2006 della revisione tecnologica di MIT, i neuroni nella testa del feto originano come una massa vicino al centro di quello che diventerà il cervello. Queste, e le cellule gliali che aiutano la comunicazione tra i neuroni, sperimentano una rapida crescita mentre cercano connessioni con altre cellule. Migliaia di connessioni sono fatte durante le ultime settimane di gravidanza, durante il quale il cervello è “massicciamente sviluppato, con troppi fili e connessioni”. È questo il momento in cui il cervello comincia a riaprire come se stesse testando il valore di ogni connessione, mantenendo alcuni e tagliando altri, per produrre una “macchina elegante e efficiente”.

Maturità Compromessa

La revisione di MIT dice che la nascita prematura probabilmente disturba la migrazione delle cellule nervose, la crescita delle cellule gliali e il test del cervello e la loro riduzione. “I bambini prematuri hanno la maggior parte dei neuroni che portano con sé in vita adulta”, continua la Rivista, “ma è possibile che non siano nei luoghi giusti o correttamente collegati o testati”. Secondo lo psichiatra della Columbia University Bradley Peterson, i ricercatori sono “testando intensamente” queste possibilità.

Fuori il grembo

La dott.ssa Sandra Witelson, che ha condotto uno studio di McMaster University sui neonati nati dopo solo 26 settimane di gestazione, ha detto che le letture a ultrasuoni hanno indicato che il normale sviluppo precoce del cervello infantile “può essere compromesso quando si verifica al di fuori del grembo”. Nel ventre materno, il neonato è bagnato di liquidi, pochi suoni sono udibili e le palpebre sono chiuse. “La stimolazione sensoriale modellata molto poco arriva al cervello”, ha detto Witelson. Al momento della nascita, tuttavia, il neonato precoce è improvvisamente immerso in luoghi, suoni e tocchi. Secondo Witelson, la ricerca suggerisce che “la stimolazione del cervello mentre è ancora in costruzione non può essere utile.

La vista clinica

Secondo la Clinica Mayo, tra le complicazioni del cervello un bambino prematuro può incontrare sono emorragia intra-cranica, paralisi cerebrale e altri problemi neurologici, ritardi nello sviluppo e disabilità di apprendimento. Alcune difficoltà potrebbero non sorgere fino all’età infantile o addirittura all’età adulta. La prestazione sub-par nella scuola è spesso di preoccupazione primaria. La Clinica Mayo sottolinea, tuttavia, che non tutti i bambini prematuri incontrano problemi medici o di sviluppo. “Da 28 a 30 settimane, il rischio di gravi complicazioni è molto più basso e per i bambini nati tra i 32 ei 36 settimane, la maggior parte dei problemi medici legati alla nascita prematura sono a breve termine”.